In Gesprek met Erik Van Olmen, bestuurder Perstablo

Het nieuwe jaar 2022 is ingezet en dat betekent dat we ook afscheid nemen van 2021. Het was een jaar dat opnieuw gedomineerd werd door de coronacrisis maar het zal ook een jaar zijn waar de perswinkel herontdekt werd door het publiek. “We moeten vooral verder gaan op dat elan”, vertelt bestuurslid van Perstablo Erik Van Olmen. Samen met Erik blikken we terug naar de hoogtes en laagtes van 2021 en kijken we wat de toekomst brengt voor Perstablo én de perswinkel.

Dat 2021 een moeilijk jaar was, dat zal niemand verbazen. De coronacrisis hield ons stevig in zijn greep. Hoewel er even beterschap leek te komen, stegen de cijfers opnieuw fors in het laatste kwartaal van 2021. De mondmaskers werden opnieuw bovengehaald en de coronapas deed zijn intrede. Toch was het niet allemaal kommer en kwel en zeker niet voor de perswinkels. We werden als essentieel gezien en mochten de deuren steeds open houden. Een meevaller voor de sector. Maar de grootste troef was misschien wel dat de perswinkel zijn meerwaarde in de maatschappij heeft kunnen aantonen. Meer dan ooit bleek de perswinkel het kloppend hart van een stad, gemeente of dorp te zijn.

Erik Van Olmen

2021 was een gek jaar, ook voor Perstablo?

“Zeker. Als vakvereniging voor perswinkels wil je de sector verdedigen en wil je ervoor zorgen dat je met alle partners rond de tafel kunt gaan zitten om zaken te bespreken. Het afgelopen jaar was dat heel moeilijk door de coronacrisis. Fysiek afspreken werd verboden en dus waren we toegewezen op online vergaderingen. Al snel merk je dat dat toch niet hetzelfde is als mensen persoonlijk ontmoeten. Ik ben binnen Perstablo verantwoordelijk voor alles wat met rookwaren te maken heeft en pas in september heb ik onze partners voor het eerst persoonlijk ontmoet.”

Jij bent verantwoordelijke voor rookwaren, wat houdt die functie juist in?

“Alles wat met sigaren, sigaretten, vaping, kortom alles wat met roken te maken heeft, ligt binnen Perstablo bij mij. Mijn taak bestaat erin met partners en leveranciers te praten en ervoor te zorgen dat onze sector kan bouwen op een goede samenwerking. We zoeken samen naar een werkwijze die een win-winsituatie met zich meebrengt voor iedereen: de leveranciers, de leden van Perstablo en de uitbaters van perswinkels in het algemeen. Denk daarbij aan het verkrijgen van kortingen, acties en ga zo verder.”

Je verdedigt de belangen van de perswinkels. Hoe gebeurt dat juist binnen jouw functie bij Perstablo?

Een mooi voorbeeld is dat er in Frankrijk en Spanje wordt gewerkt met winkels die een licentie moeten hebben om tabak te kunnen verkopen. Mocht men dit op termijn in België ook verplichen, dan willen wij daar klaar voor zijn, zodat onze perswinkels daar zeker recht op zullen hebben. Dat is ook de reden waarom we zo hard hameren op de definitie van een perswinkel. Je mag niet vergeten dat tabak verschrikkelijk belangrijk is voor ons.

Hoe deed de perswinkel het eigenlijk het afgelopen jaar?

“Het klinkt raar maar de perswinkel heeft het dankzij de coronacrisis erg goed gedaan. Het land ging  op slot en plots werd de perswinkel opnieuw erg belangrijk voor de mensen. Dat zorgde ervoor dat heel wat mensen opnieuw de weg vonden naar onze winkels. De stijging van het aantal pakketjes is daar een mooi voorbeeld van. Ook werden we dé plek waar mensen opnieuw hun nieuws vonden en waar ze toch nog wat sociaal contact konden vinden. Dat zag ik ook in mijn winkel. Om 6 uur ’s morgens stonden vooral oudere mensen hier al aan de deur. Ze wisten dat het dan rustig was en dat ze een babbeltje konden slaan. Ik denk dat we op dat elan verder moeten gaan in 2022 en de komende jaren maar dan liefst zonder de coronacrisis.”

De herwaardering voor de perswinkel is dus een feit?

“In elk geval hebben de regeringen, klanten, en buurtbewoners kunnen zien hoe belangrijk wij zijn in de maatschappij. Wij zaten in de categorie van essentiële winkels die open mochten blijven, dat wil toch wat zeggen. De zorgsector stond deze crisis in de vuurlinie en daarna kwamen wij. Ik denk dat wij nu vooral heel blij moeten zijn met die status en hierop moeten verder bouwen. We moeten als sector opnieuw meer gaan geloven in onze winkels en enthousiast zijn over wat we doen. Ik ben ervan overtuigd dat we opnieuw gelanceerd zijn, al neemt dat niet weg dat je nog steeds hard moet werken om die plaats in de maatschappij te behouden. Als je vol in jouw winkel gelooft, dan is er zeker een toekomst voor de perswinkel. Die gedachte was vijf jaar geleden ondenkbaar.”

Wat was het hoogtepunt van 2021?

“Voor mij persoonlijk was dat het feit dat ik me heb kunnen tonen aan de buurt in tijden van corona. Ik heb kunnen tonen wat ik in mijn mars heb en dat dat een stijgende omzet met zich mee heeft gebracht. Maar vooral zal de appreciatie die ik daarvoor kreeg van de klanten me bijblijven. Ik kreeg bloemen, pralines en tekeningen. Bart Cannaerts, een vaste klant bij mij, nodigde me zelfs uit om een show van hem bij te wonen en van cartooniste Chrostin kreeg ik een mooie tekening cadeau. Mijn winkel ligt in Berchem, vlakbij het station. Plots maakte ik deel uit van een heel levendige wijk en dat was voordien niet het geval.”

Dit jaar vond de eerste editie plaats van Dag van de Perswinkel. Is dat het hoogtepunt voor Perstablo geweest?

“De Dag van de Perswinkel was een groot succes. Zowel op vlak van organisatie als de return die we erdoor hebben gekregen. Meer dan 50 nieuwe leden sloten zich aan waardoor we als federatie opnieuw wat sterker staan. Hoe meer leden we hebben, hoe meer we dingen kunnen verwezenlijken. We hebben ook heel wat positieve reacties gekregen en dat maakt dat we volgend jaar zeker een tweede editie zullen organiseren. Daarnaast hebben we ook een goed gesprek gehad met minister-president Jan Jambon. Hij beloofde een ambassadeur voor ons te zijn en die rol vervult hij ook. Systematisch krijgen we antwoorden op onze vragen. Yannick en Walter volgen dat verder nauwgezet op.”

Wat hoop je voor 2022?

“Ik hoop op dezelfde drive voor de perswinkels maar dan zonder corona. Ik ben ervan overtuigd dat Perstablo zal blijven groeien en dat we nog meer voor de sector zullen kunnen betekenen. Denk aan die broodnodige definitie. Verder hoop ik dat iedereen gezond blijft en dat we misschien net iets vaker op vakantie kunnen gaan. Ik heb goeie vrienden in Amerika en die heb ik al twee jaar niet kunnen zien. Dat vind ik heel jammer. Dus als we dan opnieuw kunnen doen in 2022 ga ik heel tevreden zijn.”